Hallan un misterioso puente de ondas de radio entre dos lejanos cúmulos de galaxias

En el Universo, todo está conectado con todo. La materia tiende a acumularse formando estrellas, que se unen para formar galaxias, que a su vez se agrupan para formar grupos, cúmulos y super cúmulos de miles y miles de miembros. Pero tampoco los bulliciosos supercúmulos galácticos están aislados unos de otros. Muy al contrario, todos ellos están conectados por largas "autopistas" de plasma, que recorren las enormes y aparentemente vacías distancias (incluso de cientos de millones de años luz) que hay entre un cúmulo y otro. Esta suerte de "carreteras interespaciales", que los científicos llaman filamentos, tejen a lo largo y ancho del Universo lo que se conoce como "la telaraña cósmica", una inmensa red universal donde la materia se concentra en los nodos, y los nodos se unen, como en una telaraña, por medio de los filamentos. A lo largo de esta red de autopistas universal, un número incontable de electrones circula continuamente casi a la velocidad máxima que la naturaleza permite: 300.000 km/s, la velocidad de la luz. Pero incluso así, las partículas solo son capaces de recorrer una fracción de uno de esos filamentos antes de quedarse sin energía y descomponerse. O por lo menos así es en la mayoría de ocasiones. De hecho, un equipo de astrónomos que estudiaba el filamento que une dos cúmulos de galaxias, Abell 0399 y Abell 0401, que están además en proceso de colisión, descubrió un extraño flujo de electrones que no cumple esas "reglas de tráfico" espacial. En la "carretera" que une los dos cúmulos, en efecto, los investigadores descubrieron un largo "puente" de emisiones de ondas de radio, creado por partículas cargadas, recorriendo una distancia de 10 millones de años luz. Algo que, sencillamente, no debería existir. Según explican los científicos en un estudio publicado esta semana en Science, el origen de esta anomalía puede ser un débil pero turbulento campo magnético que se extiende entre los dos cúmulos de galaxias y que actúa como un poderoso acelerador de partículas, con la fuerza suficiente para impulsar a los electrones diez veces más lejos de lo que normalmente serían capaces de viajar. Es la primera vez que se descubre un campo magnético entre dos grupos de galaxias.

Fuente: ABC. 10 de junio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-hallan-misterioso-puente-ondas-radio-entre-lejanos-cumulos-galaxias-201906100843_noticia.html

Descubren en Canadá una planta carnívora que devora hasta salamandras

Los humedales del parque Algonquin en Ontario (Canadá), un destino popular para los científicos que estudian las plantas, han sido apodados por los investigadores de la Universidad de Guelph como el «Pequeño Pantano de los Horrores». El motivo es que los biólogos han descubierto allí, por primera vez en América del Norte, una planta carnívora que no solo consume insectos, sino también jóvenes salamandras. Alex Smith, autor del artículo que esta semana describe el hallazgo en la revista «Ecology», asegura que se trata de un «caso inesperado y fascinante de plantas que comen vertebrados en nuestro patio trasero». Los investigadores saben desde hace mucho tiempo que las plantas de jarra que crecen en los humedales de Canadá comen pequeñas criaturas, en su mayoría insectos y arañas. Estos caen en sus hojas acampanadas y se descomponen en el agua de lluvia que se acumula allí. Pero hasta ahora, nadie había visto que también fueran capaces de devorar salamandras. Curiosamente, el descubrimiento se ha hecho en un parque visitado por generaciones de naturalistas, que está próximo a las principales ciudades y una carretera que atraviesa su extremo sur. El primer hallazgo de una salamandra atrapada dentro de una de estas plantas se produjo durante el verano de 2017, cuando un universitario se percató de la rareza durante un curso de ecología de campo en el parque provincial. Un año después, al analizar las plantas alrededor de un estanque en el parque, el equipo encontró que una de cada cinco contenía los anfibios juveniles, cada uno tan largo como un dedo humano. Varias plantas contenían más de una salamandra capturada. Esas observaciones coincidían con la aparición de las jóvenes salamandras que se arrastraban hacia la tierra después de cambiar su estado larvario en el estanque. Smith explica que estas aguas carecen de peces, lo que convierte a las salamandras en un depredador clave, pero también en una presa apetitosa en las redes alimentarias. Probablemente, algunos ejemplares cayeron en las plantas atraídos por la presencia de insectos. Otros pudieron haber entrado en ellas para escapar de los depredadores. La muerte no fue rápida. Algunas salamandras atrapadas murieron en tres días, mientras que otras vivieron hasta 19 días.

Fuente: ABC. 10 de junio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-descubren-canada-planta-carnivora-devora-hasta-salamandras-201906101456_noticia.html

Bolshaya Udina, el volcán de Kamchatka que se creía extinto y que ahora hace temer a los científicos por una explosión "similar" a la del Vesubio

Un coloso en los confines de Rusia ha despertado de un letargo de siglos. El volcán Bolshaya Udina, que se creía extinto en la península de Kamchatka, entró nuevamente en actividad. No sabe cuándo fue la última vez que entró en erupción, pero ahora los expertos temen que podría producir un evento "similar" al que destruyó Pompeya y Herculano hace casi 2.000 años. Según una investigación publicada en el Journal of Volcanology and Geothermal Research, las primeras señales se detectaron el año pasado, cuando tras varios reportes, se constató una actividad sísmica inusual debajo de la montaña. Un equipo de investigadores de Rusia, Arabia Saudita y Egipto comenzó a monitorear la zona e instalaron cuatro estaciones sísmicas. De acuerdo con el estudio, entre octubre de 2017 y febrero de este año se detectaron más de 2.400 eventos sísmicos, lo que contrasta con los 100 que se reportaron entre 1999 y 2017. "Estas actividades sísmicas pueden indicar la presencia de intrusiones de magma con un alto contenido de fluidos, lo que puede justificar el cambio del estado actual de este volcán de extinto a activo", escribieron los investigadores. Los expertos observaron además una conexión del volcán con la llamada zona de Tolud, un área que se cree que almacena grandes cantidades de magma en la corteza inferior de la Tierra.  "Sobre la base de los resultados de este estudio, llegamos a la conclusión de que durante 2018, la fuente de magma de Tolud parecía haber construido otro camino hacia el Bolshaya Udina", indica el estudio. De acuerdo con los especialistas, se desconoce cuándo el volcán entrará en erupción o si lo hará, aunque los datos recopilados hasta ahora indican que, de ocurrir, podría tener consecuencias "catastróficas". El Bolshaya Udina es un estratovolcán ubicado en el centro del grupo montañoso Kliuchevskoi en la península rusa de Kamchatka. Tiene unos 3.000 metros de altura y se desconoce cuándo fue la última vez que entró en erupción. Pero el hecho de que el volcán haya estado inactivo por tanto tiempo hace temer a los científicos sobre las consecuencias de una nueva erupción. "Recuérdese Pompeya: el despertar del Vesubio fue precedido por una pausa de varios miles de años. Y una erupción en 1600 en Perú provocó un enfriamiento en Europa y hambre en Rusia", explicó a la revista Ciencia en Siberia el autor principal del estudio, Iván Kulakov.

Fuente: BBC. 10 de junio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48562472

La NASA contrata a empresas privadas para fabricar módulos de alunizaje

La agencia espacial estadunidense seleccionó tres módulos de alunizaje, fabricados por empresas locales, para enviar material científico a la Luna, antes del regreso de astronautas previsto para 2024 como parte del programa Artemisa. Los tres vehículos llevarán una veintena de instrumentos entregados por la NASA. Está previsto que el primer módulo, fabricado por Orbit Beyond, alunice en el mar de la Lluvia (Mare Imbrium) en septiembre de 2020, tras haber sido lanzado por un cohete Falcon 9 de SpaceX. El módulo de la compañía Intuitive Machines intentará posarse en julio de 2021 en el océano de las Tormentas (Oceanus Procellarum), la mayor mancha oscura de la Luna, visible desde la Tierra. También será transportado por SpaceX. El vehículo de Astrobotic se dirigirá al gran cráter del lago de la Muerte (Lacus Mortis), también en julio de 2021, a bordo de un transbordador que aún no ha sido escogido. Cada una de esas empresas recibió contratos de entre 77 y 97 millones de dólares para fabricar sus aparatos. El año próximo, nuestras primeras herramientas de investigación científica y tecnológica estarán en el suelo lunar, lo que contribuirá al envío de la primera mujer y del próximo hombre al satélite en cinco años, informó Jim Bridenstine, administrador de la Aeronáutica y del Espacio (NASA). La agencia espacial escogerá este verano boreal el material que enviará a la Luna, principalmente instrumentos para ayudar a los futuros astronautas a alunizar, a navegar y a protegerse de las radiaciones. Los estadunidenses no han vuelto al satélite terrestre desde la última misión Apollo, en 1972. La NASA envió, sin embargo, varias sondas a la órbita lunar, de la que sólo sigue en activo el orbitador de reconocimiento lunar. China alunizó dos veces: en 2013 y el pasado enero en la cara oculta de la Luna. Lo que aprenderemos no sólo cambiará nuestra comprensión del universo, sino nos ayudará también a preparar nuestras misiones humanas en la Luna y un día en Marte, declaró Thomas Zurbuchen, jefe de las actividades científicas de la NASA.

Fuente: La Jornada. 10 de junio de 2019,
https://www.jornada.com.mx/ultimas/2019/06/04/la-nasa-contrata-a-empresas-privadas-para-fabricar-modulos-de-alunizaje-3091.html

Cómo es Titán, el satélite de Saturno que es lo más parecido a la Tierra que existe en el Sistema Solar

Titán, el mayor satélite de Saturno y el segundo más grande del sistema solar después de Ganímedes, es algo más que un satélite. Se le puede considerar un miniplaneta, con su atmósfera y con muchos procesos meteorológicos que lo asemejan a la Tierra más que ningún otro cuerpo de nuestro sistema planetario. La comprensión de cómo se comporta la baja atmósfera de Titán ha cambiado de forma considerable en los últimos 30 años. Lo sabemos gracias a las observaciones efectuadas tanto desde la Tierra como desde el espacio por el telescopio espacial Hubble, por instrumentos a bordo de la misión Cassini (NASA) y por la sonda de descenso Huygens (ESA). En esos 30 años se ha podido establecer un ciclo climático muy variado y activo en la troposfera del satélite.  La superficie de Titán soporta una atmósfera con una presión una vez y media la que soportamos los humanos en la Tierra. La composición a nivel de la superficie es mayoritariamente nitrógeno molecular (90%) y aproximadamente un 5% de metano (por encima de 40 km, en la tropopausa, el metano solo representa el 1,4 %). Las condiciones en la troposfera son tales que el metano se encuentra cercano a su punto triple, donde los estados sólido, líquido y gaseoso pueden coexistir. Se dan, por tanto, fenómenos de precipitación, evaporación y probablemente criovulcanismo, que liberan metano desde la superficie a la atmósfera. Estos procesos aquí descritos se parecen mucho a lo que ocurre en la Tierra, con la única diferencia de que las moléculas responsables son el metano en Titán y el agua en nuestro planeta. Sin embargo, hay una diferencia importante entre la Tierra y Titán: la temperatura superficial en el satélite es 93,5 K (-180 ºC). La cantidad de radiación solar que le llega, junto con el efecto de gases "calentadores" e invernadero, dan como resultado neto un mundo muy frío. Los vientos, que tan solo deberían ser de unos cm/s (de acuerdo a la radiación solar que llega), se tornan en vientos sostenidos de hasta 4 km/h que se amplifican hasta los 180 km/h por el efecto de marea que Saturno provoca en el satélite. Muchos de los hidrocarburos de la atmósfera llueven o nievan sobre la superficie y se han observados cambios en la extensión e, incluso, en la composición de estos en los últimos 30 años. La sonda Huygens (ESA) descendió sobre el lecho seco de un río o lago en el que las imágenes de las rocas se asemejaban a cantos rodados, o sea, hubo un fluido corriendo por allí que las erosionó y dicho fluido ya no estaba. Por lo tanto, hay fenómenos meteorológicos que dependen de las estaciones y permiten la formación y desaparición de lagos (de entre 10 y 100 000 km²), principalmente en los polos. En la superficie de Titán podría pasearse sin mucho esfuerzo -salvo el necesario para vencer algunos vientos huracanados de hasta 180 km/h-, ya que es relativamente plana.

Fuente: BBC. 10 de junio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48527648

Astrónomos descubren agujero negro en galaxia enana NGC 4395

Un equipo de la Universidad de Michigan ha descubierto que un agujero negro en el centro de una galaxia enana cercana, llamada NGC 4395, es aproximadamente 40 veces más pequeño de lo que se pensaba anteriormente, según publican en la revista 'Nature Astronomy'. Actualmente, los astrónomos creen que los agujeros negros supermasivos se ubican en el centro de cada galaxia son tan masivos o más grandes que la Vía Láctea. Pero también tienen curiosidad por los agujeros negros en galaxias más pequeñas como NGC 4395. Conocer la masa del agujero negro en el centro de NGC 4395, y poder medirlo con precisión, puede ayudar a los astrónomos a aplicar estas técnicas a otros agujeros negros.  "La pregunta permanece abierta para galaxias pequeñas o enanas: ¿tienen estas galaxias agujeros negros y, si lo hacen, se escalan de la misma forma que los agujeros negros supermasivos? --se pregunta la investigadora Elena Gallo--. Responder a estas preguntas podría ayudarnos a comprender el mecanismo a través del cual se ensamblaron estos monstruosos agujeros negros cuando el universo todavía estaba en su infancia". Para determinar la masa del agujero negro de NGC, Gallo y sus colegas investigadores emplearon el mapeo de reverberación. Esta técnica mide la masa al controlar la radiación emitida por lo que se llama un disco de acrecimiento (una masa de materia recogida por el tirón gravitacional de los agujeros negros) alrededor del agujero negro. A medida que la radiación viaja hacia afuera desde este disco de acrecimiento, pasa a través de otra nube de material más alejada del agujero negro que es más difusa que el propio disco y que se llama la región de línea ancha. Cuando la radiación llega al gas en la región de línea ancha, provoca que los átomos en ella experimenten una transición. Esto significa que la radiación expulsa un electrón de la capa de un átomo de hidrógeno, por ejemplo, haciendo que el átomo ocupe un nivel más energético del átomo. Una vez que la radiación pasa, el átomo vuelve a su estado anterior. Los astrónomos pueden visualizar esta transición, que es como un destello. Al medir cuánto tiempo tarda la radiación del disco de crecimiento en llegar a la región de línea ancha y causar estos destellos, los astrónomos pueden estimar lo lejos que está la región de línea ancha del agujero negro. Usando esta información, pueden calcular la masa del agujero negro.

Fuente: La Jornada. 10 de junio de 2019,
https://www.jornada.com.mx/ultimas/2019/06/10/astronomos-descubren-agujero-negro-en-galaxia-enana-ngc-4395-5576.html